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美进入航天飞机断档期 新航天器最快4年后上岗

热度60票  浏览41次 【共0条评论】【我要评论 时间:2011年3月02日 13:08

美国“发现”号航天飞机24日从肯尼迪航天中心发射升空

美国近30年的航天飞机时代即将走向历史的终结。北京时间2月25日凌晨,服役了27年的“发现”号航天飞机从美国肯尼迪航天中心发射升空,开始了为期11天的“谢幕之旅”。这是“发现”号第39次执行太空任务,也是最后一次。美国人在对这架功勋卓著的航天飞机感到依依不舍之余,也在思考着一个问题―――航天飞机退役后,谁会成为美国太空探索的新“主角”?

进博物馆是最佳归宿

美国历史上共有5架航天飞机,其中“挑战者”号及“哥伦比亚”号分别于1986年及2003年因爆炸而解体。3架现役航天飞机包括正在执行太空补给任务的“发现”号和“奋进”号、“阿特兰蒂斯”号。在接下来的几个月中,后两架航天飞机也将先后在谢幕飞行之后光荣退役。

关于这3架航天飞机退役之后的归宿,《世界新闻报》记者曾在美国肯尼迪航天中心向美国宇航局发言人迈克尔库里打探过。他透露:“‘发现’号在结束最后一次飞行之后,将被送往位于华盛顿的国家航空航天博物馆展出。由于航天飞机服役多年,带有很多有毒化学物质。因此,为了确保展出安全,博物馆花费了大约4200万美元对它进行全面整修。”

对于另外两架航天飞机今后的去向,库里表示,“还没有确定。宇航局已经和有关博物馆和教学研究机构接触,了解他们的展出意向”。

投资巨大维修成本高

航天飞机可以说是“冷战”时期的产物,当时美苏两国正在进行太空争霸。为了抗衡苏联的载人航天优势,美国自1972年开始历时9年,花费约100亿美元,终于使第一架航天飞机“哥伦比亚”号飞上太空。此后,美式航天飞机一度成为苏联和欧洲竞相仿效的对象。

和其他航天器相比,航天飞机具有可以多次往返、运载量大等优势。同时它也有技术复杂、投资巨大、维修成本高等缺点。据悉,每架航天飞机的研发费用大约20亿美元,总共可以发射100多次,每飞行一次费用高达5亿美元,返回后还要进行大量费时费力的检修,这让美国航天局的财政不堪重负。

“挑战者”号和“哥伦比亚”号失事后,美国的其余3架航天飞机已经严重超期限服役,各类隐患不断发生。对美国来说,在目前经济不景气的大背景下,航天飞机显然已经“玩不起了”。此外,由于未来美国将加速对太空的“深度探测活动”,航天飞机已经没有了用武之地。

与航天飞机相比,飞船技术相对简单,花钱少、风险小,适合长期停靠在空间站作为救生艇使用。欧盟、日本、俄罗斯、中国都在考虑研发更实用的飞船类太空运输工具。这也对美国的航天发展战略产生了一定影响。

新航天器4年后上岗

服役20余年的3架航天飞机告别太空之后,专家预计,美国下一代载人航天器的上岗最早也要到2015年。如何应对中间几年的断档期,成为美国宇航局将要面对的重大考验。美国宇航局发言人库里告诉本报记者,过渡期将会带来许多困难,不仅对载人航天事业有影响,还会带来失业问题。“我们将经历一个从航天飞机的运行到新机型设计建造的过渡阶段,这其中肯定会有‘成长的烦恼’,同时还将带来大量工作岗位的转变。过渡期将是艰难的,但是我们有过类似的经历,重要的是向前看。”

航天飞机退役之后,美国将启用新一代的“奥赖恩”载人飞船和“战神”火箭承担载人飞行任务。根据2004年时任美国总统布什提出的载人航天“星座计划”,“猎户座”将担负运送美国宇航员往返国际空间站的重任,“战神”火箭则将成为把航天器送往太空、将宇航员重新送上月球、甚至帮助人类首登火星的主力火箭。在“猎户座”研制完成并投入飞行之前这几年间,美国将出现载人航天器的断档期,美国宇航员只能靠搭乘俄罗斯的飞船往返国际空间站。

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“发现”号出勤率最高

在美国现役航天飞机编队中,“发现”号绝对称得上是“队长”,也是“出勤率”最高的。从1984年首次飞上太空算起,它的飞行总里程达2.3亿公里,在太空度过了近1年时间,相当于绕地球行驶了5800圈。

“发现”号总共运送过246名宇航员进入太空,是美国航天飞机中的佼佼者。

“发现”号更是勇气和幸运的象征。1986年“挑战者”号爆炸后,美国航天飞机的发射经历了两年半的停滞,1988年“发现”号再次升空,让美国人暂时忘记了创痛。2003年“哥伦比亚”号因泡沫隔热板脱落再次发生不幸,之后“发现”号再次担任探路先锋,让美国航天飞机恢复飞行。

责任编辑:NN029

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